La datation d’homo naledi interroge les origines de l’homme

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Homo naledi est une espèce disparue d’homininés. Elle a été découverte il y a deux ans par l’équipe de Lee Rogers Berger dans les grottes de « Rising Star », en Afrique du Sud. Une seconde découverte de fossiles a été faite en mai dernier, confirmant la première.

L’originalité d’Homo naledi est qu’il présente des traits le rapprochant à la fois des australopithèques et des premiers représentants du genre Homo

Il est petite taille (1m50) et doté d’un faible volume crânien. Mais ses caractéristiques morphologiques le rapprochent d’espèces plus récentes. Il était d’ailleurs clairement bipède. Les paléontologues étaient d’ailleurs en désaccord sur l’importance de cette trouvaille : le Français Yves Coppens n’y voyait rien d’autre qu’un australopithèque.

La récente datation des fossiles confirme pourtant qu’il s’agit d’une espèce humaine ?

Au vu de ses caractéristiques physiques, les scientifiques ont d’abord pensé que Homo naledi était âgé de plus d’un million d’années. Patatras, il aurait en réalité vécu entre 236 000 et 335 000 ans avant nos jours. Une période contemporaine de l’apparition de l’homme anatomiquement moderne.

Cette datation rend plus vraisemblable l’hypothèse selon laquelle les fossiles retrouvés ont été enterrés dans la grotte

C’est ce que pensent les inventeurs d’Homo naledi, qui y voient la preuve d’une pratique funéraire. Plus largement, l’existence de cette espèce prouve que le genre Homo était d’une grande diversité à cette époque. Elle conduit aussi à se demander si cet Homo naledi ne serait pas un ancêtre ou un proche cousin de l’homme. Dans son ouvrage Préhistoire du Piéton, Yvette Deloison affirmait ainsi que l’homme ne descendait pas de l’australopithèque mais d’un petit primate bipède.

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